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A água é um recurso natural absolutamente essencial à vida.

Embora renovável, a sua distribuição no Mundo é bastante desigual, sendo em muitas regiões insuficiente face às necessidades.

Do volume total de água no mundo, menos de 0.01% corresponde a água doce utilizável à superfície, acumulada em rios e lagos.

Estas massas de água, assim como os aquíferos subterrâneos, são afectadas pela actividade humana através de dois processos fundamentais:

- a captação, que reduz a quantidade de água disponível para os ecossistemas e para outros fins;
- a poluição, que degrada a qualidade da água e reduz o seu potencial ecológico.

Situações extremas associadas aos processos acima descritos:

  1. no caso da captação - ocorre quando as disponibilidades são inferiores às necessidades, seja de forma temporária (Secas) ou estrutural (Escassez);
  2. no caso da poluição, quando a qualidade da água deixa de ser suficiente para ser utilizável, afectando a saúde dos seres vivos que a utilizam.